Physiognomia. Una chiave digitale per l’interpretazione di corpi e volti

Di Elena Berti (Universität Zürich UZH)

Abstract EN

The essay aims to show the most relevant aspects of the Western physiognomic tradition, starting from antiquity and moving forward its reflections in modern culture. Although this discipline seems to be at the margins of our culture, actually it played and it still plays a key role in the field of communication and the history of power. As a matter of fact, physiognomy, meaning the art of deducing psychological and moral traits on the basis of physical characteristics, has been the subject of numerous theorizations that have found their way into many treatises, experiencing a long and lively evolution. In this perspective, the iconographic dimension of modern and contemporary society offers itself as a sounding board for the numerous implications the discipline has on the representation of the other and of their-self. A decisive moment in the history of physiognomy falls between the end of the Middle Ages and the beginning of the Modern Age. In fact, at the turn of the 13th century and the 15th century physiognomy rose to prominence again, entering European universities and serving important personalities, some better known such as Frederick II and Leonello d’Este, to whom two important works on physiognomy were respectively dedicated, Michele Scoto’s Liber phisionomie and Michele Savonarola’s Speculum Physionomie, and others lesser known, but equally important, such as Bardellone Bonacolsi, captain of Mantua, to whom Pietro d’Abano dedicated his Compilatio Physiognomie. The reasons for such a revitalisation are to be found mainly in the rediscovery of numerous treatises in Greek, Arabic and Latin, which had been preserved for years, like relics, within manuscript witnesses. In order to understand the extent of such a rediscovery, the aspects of originality and the relationships between texts from different periods and languages, it is necessary to relate them to each other and to the manuscripts that transmit them. This work, despite being limited, is already allowed by some modern databases, which however do not let us consider the image, despite it consists in both the result of and the prerequisite for physiognomic treatises, the study of which (with its possible manipulations) inevitably presupposes an simultaneously literary and graphic understanding. For this reason, it is also necessary to identify the relationships of these texts with the existing iconographic sources or others editable in order to precisely associate the text with its graphic idea. This work, despite being limited, is already allowed by some modern databases, which however do not let us consider images, despite the fact that they are both the result of and the prerequisite for physiognomic treatises, the study of which (and its possible manipulations) inevitably presupposes an understanding that is both literary and graphic. For this reason, it is also necessary to identify the relationships of these texts with the existing iconographic sources or others editable in order to precisely associate the text with its graphic idea. In this perspective, therefore, the medium of digital media represents a new and unavoidable approach, allowing us through an interdisciplinary perspective to study ancient Greek, Arabic, and Latin treatises in the light of their graphic implications, also creating immediate correlations between texts, images, and manuscripts, in databases that manage texts and images working on a suitable critical mass. By means of this awareness, the project presented here was developed.

Abstract IT

Il saggio presenta gli aspetti più significativi della tradizione fisiognomica occidentale, partendo dall’antichità per arrivare a considerare i suoi riflessi nella cultura moderna. Si tratta di una disciplina che pare ai margini della nostra cultura, ma in realtà essa ha avuto e ha un ruolo centrale nella comunicazione e nella storia del potere. La fisiognomica, intesa come l’arte di dedurre tratti psicologici e morali a partire dai caratteri fisici, è stata in effetti oggetto di numerose teorizzazioni confluite in altrettanti trattati, conoscendo una lunga e vivace evoluzione. La dimensione iconografica della società moderna e contemporanea si offre a cassa di risonanza delle numerose implicazioni che questa disciplina ha sulla rappresentazione dell’altro e di sé stessi. Se già infatti la scultura di età imperiale prima e poi la ritrattistica del XV sec. (con le sue teorizzazioni ad opera di Leonardo e Vitruvio) avevano suggellato il rapporto tra l’iconografia e i principi fisiognomici, quest’ultimi si sono imposti con l’avvento della fotografia, del cinema e della pubblicità divenendo un presupposto per la lettura simbolica dell’immagine e la sua conseguente modifica e manipolazione. Un momento cruciale in questa storia cade tra la fine del Medioevo e l’inizio dell’età Moderna. Infatti, a cavallo tra il XIII sec. e il XV sec. la fisiognomica è tornata in auge entrando nelle università europee e ponendosi a servizio di importanti personalità, alcune più note come Federico II e Leonello d’Este, ai quali rispettivamente furono dedicate due importanti opere di fisiognomica il Liber phisionomie di Michele Scoto e lo Speculum Physionomie di Michele Savonarola, altre meno conosciute, ma ugualmente importanti, come Bardellone Bonacolsi, capitano di Mantova, al quale Pietro d’Abano dedicò la sua Compilatio Physiognomie. Tale rivitalizzazione la si deve principalmente alla riscoperta di numerosi trattati in lingua greca, araba e latina, conservatisi per anni, come piccoli relitti, all’interno di testimonianze manoscritte. Per comprendere la portata di questa riscoperta, gli aspetti di originalità e i rapporti tra testi di diverse epoche e lingue è necessario metterli in relazione tra loro e con i manoscritti che li trasmettono. Questo lavoro seppur in maniera limitata ci è già consentito da alcune moderne banche dati, le quali tuttavia non ci permettono di considerare l’immagine, nonostante questa costituisca al tempo stesso il risultato e il presupposto per la trattatistica fisiognomica il cui studio (e le sue possibili manipolazioni) presuppone inevitabilmente una comprensione contemporaneamente letteraria e grafica. Per questo motivo è necessario individuare i rapporti dei testi anche con le fonti iconografiche esistenti o altre modificabili in modo tale da associare in maniera precisa il testo alla sua idea grafica. In questa prospettiva dunque il digitale rappresenta una nuova e ineludibile modalità di approccio, consentendoci attraverso un’ottica interdisciplinare lo studio degli antichi trattati in lingua greca, araba, e latina alla luce delle loro implicazioni grafiche, creando anche immediate correlazioni tra testi, immagini e manoscritti, in banche dati che gestiscano testi e immagini in massa critica adeguata. Con questa consapevolezza è stato elaborato il progetto che qui si presenta.

Elena Berti

Elena Berti (elena.berti@uzh.ch)  graduated in Classical Philology at the University of Bologna, focusing on Latin Literature and Philology of the Middle Ages, after a period spent at the University of London. She is currently a PhD student at the Seminar für griechische und lateinische philologie of the University of Zurich. Although she has kept a firm concern for a rigorous critical reconstruction of texts, her research interests focus mainly on intellectual tradition-breaking points, resulting from any kind of interculturalism. Indeed, she has carried research on women’s writing in the 13th century and is currently publishing the critical edition of the Vita pullae Christinae Stumbelensis (SISMEL Edizioni del Galluzzo), recording its autobiographical features. Her focus on the history of culture linked to the evolution of natural philosophy at the end of the Middle Ages (also inspired by non-Latin traditions) has led her to the history of physiognomy. In this regard, she is currently working on the critical edition of Pietro d’Abano’s Compilatio physionomiae as the subject of her PhD research project. She collaborated with the OPA research project (University of Bologna, University of Salerno and University of Udine), aiming to set up an electronic networked platform for the inventory of anonymous Latin texts composed between the 6th and 16th centuries (https://site.unibo.it/anonimi-medievali/it). She is a member of the main editorial board of Medioevo latino. Bollettino bibliografico della cultura europea by SISMEL and of the journal Artes – Rivista di studi artistici, letterari e musicali dell’Officina San Francesco Bologna published by the Arts Department (DAR) of the University of Bologna.